Travel

Oh, Mexico: The Time to Go Is Now!

By OceanFirst on 7/26/20

Para la traducción al español, por favor desplácese hacia abajo

Caitlin Mahoney started working for Ocean First in November of 2019 as the new Marketing Director. She is a Colorado native who grew up in the mountains of Summit County. With parents hailing from Florida, she was raised on a love for the ocean as every family vacation was spent in the sand, sun, and saltwater. 

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Palm trees swaying in the wind, the soft sound of waves crashing on the beach, the heat of the sun soaking into your skin...sounds like a dream, right? These daydreams were happening more and more frequently, overcoming my thoughts as I drove to work, in the shower, and in my actual dreams. Like most of the world, I have been longing for some sort of escape from reality. As tourist destinations adapt and learn to host visitors safely, I knew it was time to break free from my COVID cocoon and book a beach vacation ASAP. I suspect many of you are feeling the same way after being cooped up in quarantine and are either chomping at the bit to fulfill your wanderlust or taking the more conservative route and embracing armchair travel. 

In mid-July the stars aligned and I was presented with the opportunity to join some dear friends in Playa Del Carmen. I couldn’t resist the chance to feel the sand between my toes and take my first plunge since getting scuba certified. What is it like traveling internationally right now, you might ask? I honestly felt safer traveling around Mexico than I do in the US. We certainly can take a page from Mexico’s safety measures and mentality towards overcoming this pandemic. 

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Safety Measures
With a non-stop flight into Cancun on Southwest, I was feeling pretty confident about my travels and minimizing as much contact as possible. I felt very safe in the airport as lines were short, the proper distance was kept between travelers and everyone was wearing masks. Southwest in particular has arranged for the middle seat to be left vacant, and on my flight down there I had the entire row to myself. They are also minimizing the crew’s interactions with customers by providing minimal service, only water and snacks, while also restricting alcohol consumption. 

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Upon landing in Cancun, it was a matter of minutes before I noticed a considerable shift in the proficient level of safety precautions that the country is taking as a whole. Airport workers, taxi drivers, police, security officers… everyone I came into contact with was properly wearing a mask, sometimes also a face shield, and maintaining Mexico’s designated distance of 1.5 meters (5 feet) wherever possible. I hopped into a taxi with a very kind driver who wore his mask throughout our entire drive (unlike my Lyft driver in Denver that took me to the airport without a mask even in sight). I made my way down the Yucatán Peninsula's Riviera Maya to my destination in Playa del Carmen. I came to the country with zero set plans, only a  desire to safely navigate the region and go diving at least once. 

My first night in the Playa consisted of a welcome dip in the condo’s infinity pool and a visit to the beach for a sunset walk. As we cruised the shoreline, it was apparent that the hotels and towns are lacking tourists, which the local economy depends on. As a tourist, this was welcomed for a few reasons: first, businesses were not overcrowded, which allowed for proper social distancing and peace of mind for vacationing during a pandemic. Second, everything from accommodations to excursions was offered at a discount to help spark spending, making this trip even more affordable. Obviously the other side of this reality is that many businesses are closing down and locals have to work extra hard to keep their business alive. (Both at home and abroad, make sure you tip well!) 

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Our activities included an all day boat tour off Puerto Aventuras, snorkeling in Tulum and Puerto Morales, an all-inclusive catamaran tour, and diving the Dos Ojos cenotes. Before you jump to conclusions that all these activities couldn’t possibly be safe in the era of COVID, I can confidently say that I felt extremely safe throughout the entire trip. Most of the beaches are closed, so businesses are supported by requiring tourists to book formal excursions. Everywhere we went, safety measures were executed to the “T”. Temperatures were taken upon entering any business, and there were elaborate sanitation stations and touchless hand sanitizer pumps. 

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For example, before boarding the catamaran, our temperatures were taken, they only allowed one person per group to stand in line for registration, our bags were sprayed with a sanitizing mist, and our shoes were sprayed upon entering/exiting the boat at each stop. Max capacities were cut in half and our fishing and snorkeling boats had a max allowance of four people. The grocery stores have police officers at every entrance and exit, who take your temperature, squirt you with hand sanitizer, have a shoe cleaning station, and only allow you to shop solo. 

Diving Experience & the Importance of Owning Your Own Gear

The diving portion of the trip was what I was most excited about. I completed my certification one month ago in dos-ojos-entry.jpgNew Mexico’s Blue Hole and was itching to put that cert to use! We faced some challenges finding a dive shop that was open and willing to rent gear to my friend that needed the full set up. I saw first hand why we (at Ocean First) always stress the importance of owning your own gear. Now more than ever is the time to invest, not just for the safety of knowing your life support in and out, but also for sanitation purposes and the challenge of not finding a shop willing to rent out gear. 

Through our condo’s concierge, we were linked up with Maya Blue Dive Center to explore the wonderfully dark world of cenotes. They packed us lunch, set us up in Fourth Element 5 mm wetsuits, and provided the full dive set up for my friend. Our dive guide, Martin Ramirez, was extremely professional and highly skilled. He shared with us that he moved to the Playa purely to dive the cenotes and hasn’t dived in the ocean in over 10 years. The small fears in my mind melted away – I knew we were in good hands. 

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We arrived at Dos Ojos, a playground of over 350 km of underwater caverns and caves owned by 300 Mayan families. Martin explained to us that our two dives would hardly scratch the surface of this underwater world, as we’d be exploring only 1 km. We did our dive briefing and jumped into that gorgeous 77-degree freshwater. What an incredible sight to see these stalactite and stalagmite formations, it was as if we were astronauts exploring space. I was truly mind blown. Martin and the entire Maya Blue staff were extremely professional, knowledgeable, kind, and abided by proper safety measures pertaining to COVID. 

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We can all agree that we are living in less than ideal times right now. But we are still living! We are ocean lovers and divers that want to continue learning and exploring. The ocean has always provided happiness & comfort in times of uncertainty, and this trip allowed me to recharge my mental well-being. It was very encouraging to see the country of Mexico handling the safety measures of this pandemic so well. This trip also gave me a new outlook on my own personal safety measures in my day to day life. Our world is changing and while we must adapt our behaviors, we can still enjoy its beauty & wonder. 

**Ocean First recommends that those who are choosing to travel do so with the highest respect and safety. 

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Buceando en México en los tiempos de COVID 19
 
Caitlin Mahoney trabaja para Ocean First desde Noviembre de 2019 como la nueva Directora de Marketing. Ella es oriunda del estado de Colorado donde creció en las montañas del Summit County. Sus padres, originales de Florida, le inculcaron el amor por el mar ya que cada vacación familiar la pasaron entre arena, sol y agua salada.
 
Palmeras balanceándose en el viento, el suave sonido de las olas a la orilla del mar y el calor de los rayos penetrando  tu piel...suena como un sueño, ¿verdad? Estos sueños ocurren cada vez con más frecuencia en mi mente, ocupando mis pensamientos mientras manejaba al trabajo, en la ducha y en mis sueños. Como la mayoría del mundo, estaba ansiosa por escapar de alguna manera de la realidad. A medida que los destinos turísticos se adaptan y aprenden a recibir visitantes de forma segura, sabía que era el momento de liberarme de mi encierro por COVID y reservar unas vacaciones en la playa lo antes posible. Sé que muchos de ustedes están sintiendo lo mismo después de estar encerrados en cuarentena y están queriendo explorar el mundo.
A mediados del mes de Julio se alinearon las estrellas para mi y se me presentó la oportunidad de viajar con  unos queridos amigos a  Playa Del Carmen. No pude resistir la tentación  de sentir la arena entre mis dedos y sumergirme  en el mar desde que  obtuve mi certificado de buceo. ¿Cómo es viajar internacionalmente en estos momentos,  se podría preguntar? Honestamente, me sentí más seguro viajando por México que en los Estados Unidos. Nosotros debemos tomar nota de las medidas de seguridad adoptadas en México para superar esta pandemia.
 
Medidas de Seguridad
Con un vuelo directo a Cancún en Southwest, me sentía bastante segura de mis viajes y minimizaba contacto lo más  posible. Me sentí muy segura en el aeropuerto, ya que las líneas eran cortas, se mantenía la distancia social entre los  pasajeros y todos usaban mascarillas.  Southwest en particular ha dispuesto que el asiento central de cada fila quede vacante, y en mi vuelo tuve la fila entera para mí. También las aerolíneas han reducido la interacción entre la tripulación de vuelo y los pasajeros, sirviendo solo agua y aperitivos, y restringiendo el consumo de alcohol.
 
Cuando llegué a Cancún, noté un cambio considerable en el nivel de precauciones de seguridad que el país está tomando. Trabajadores aeroportuarios, taxistas, policías, agentes de seguridad...todos con los que entré en contacto, estaba usando una mascarilla, a veces también usando un protector facial, y manteniendo la distancia social designada de México de 1,5 metros (5 pies) siempre que fuera posible. Me subí a un taxi con un conductor muy amable que llevaba su mascarilla puesta durante todo el servicio  (a diferencia de mi conductor de Lyft en Denver que me llevó al aeropuerto sin usar una mascarilla  ni siquiera había una a la vista). Manejamos rumbo hacia  la Riviera Maya de la Península de Yucatán hasta mi destino final en Playa del Carmen. Llegue  al país con cero planes establecidos, sólo un deseo de pasear con seguridad por la región e ir a bucear al menos una vez.
Mi primera noche en Playa del Carmen consistió en un baño en la piscina infinita del condominio y una visita a la playa para un paseo al atardecer. A medida que  caminábamos por la orilla, era evidente que los hoteles y pueblos carecían de turistas, estos  son indispensables para  la economía local. Como turista, esta situación era beneficiosa   por algunas razones: primero, los negocios no estaban llenos de gente, lo que permitía un adecuado distanciamiento social y tranquilidad vacacionando  durante una pandemia. Segundo,  todo los servicios, desde alojamiento hasta excursiones, se  ofrecían con  descuento para ayudar a impulsar el uso de los mismos, haciendo que este viaje sea aún más asequible. Obviamente, el otro lado de esta realidad es que muchos negocios están cerrando y los lugareños tienen que trabajar mucho más  para mantener su negocio con vida. (Tanto en casa como en el extranjero, asegúrese de dar una buena propina!). 
 
Nuestras actividades incluyeron un recorrido en barco durante todo el día saliendo de Puerto Aventuras, snorkeling en Tulum y Puerto Morales, un tour en catamarán con todo incluido y buceo en el cenote Dos Ojos. Antes de concluir de que todas estas actividades no podrían ser seguras en los tiempos de COVID, les puedo asegurar que me sentí extremadamente segura durante todo el viaje. La mayoría de las playas están cerradas, por lo que los negocios requieren que los turistas reserven formalmente las excursiones.. En todas partes, se aplicaron las medidas de seguridad. Al entrar a cualquier negocio , se tomaba la temperatura de los clientes, además, había  estaciones sanitarias y dispensadores automáticos de  desinfectantes de manos.
 
Por ejemplo, antes de abordar el catamarán, nos tomaron la temperatura a todos, sólo permitieron que una persona por grupo se acercara para registrarnos, nuestras bolsas fueron rociadas con desinfectante y nuestros zapatos fueron rociados al entrar y salir del barco en cada parada. Los paseos estaban limitados a la mitad de la capacidad y nuestros barcos de pesca y snorkel tenían máxima capacidad asignada de cuatro personas. Las tiendas tienen agentes de policía en cada entrada y salida, que toman su temperatura, te dan desinfectante de manos, tienen una estación de limpieza de zapatos, y sólo le permiten ir de compras solo.
 
La Experiencia de Buceo y la Importancia de Poseer Su Propio Equipo
Yo estaba muy emocionada por bucear en este viaje. Completé mi certificación un mes antes en Blue Hole de Nuevo México y tenía ganas de usar ese certificado. Nos enfrentamos a algunos contratiempos, como  encontrar una tienda de buceo que estaba abierta y dispuesta a alquilar equipo completo para un amigo. Vi de primera mano por qué (en Ocean First) siempre recalcamos la importancia de poseer tu propio equipo. Ahora más que nunca es el momento de invertir, no sólo como medida de  seguridad de conocer tu equipo  dentro y fuera, sino también por la higiene y el dilema de no encontrar una tienda dispuesta a alquilar equipo.
 
A través del conserje de nuestro condominio, nos contactamos con Maya Blue Dive Center para explorar el mundo maravillosamente oscuro de los cenotes. Nos empacaron el almuerzo, nos pusieron en trajes de neopreno de 5 mm de Fourth Element, y nos proporcionaron el equipo de buceo completo para mi amigo. Nuestro guía de buceo, Martín Ramírez, era extremadamente profesional y altamente calificado. El nos contó que se mudó a la Playa únicamente para bucear en los cenotes y no ha buceado en el océano en más de 10 años. Los pequeños miedos en mi mente se derritieron - yo sabía que estábamos en buenas manos.
 
Llegamos a Dos Ojos, un parque submarino de más de 350 km de cavernas y cuevas propiedad de 300 familias mayas. Martin nos explicó que las dos sumerciones que haríamos, difícilmente abarcaría la superficie de este mundo submarino, ya que estaríamos explorando sólo 1 km. Hicimos nuestro briefing de buceo y saltamos a ese hermoso mundo de agua fresca y temperatura de 77 grados. Qué increíble vista ver estas formaciones de estalactita y estalagmita, era como si fuéramos astronautas explorando el espacio. Estaba realmente maravillada. Martin y todo el personal de Maya Blue fueron extremadamente profesionales, conocedores, amables y acató las medidas de seguridad adecuadas relacionadas con COVID.
 
Todos estamos de acuerdo en que vivimos  en tiempos menos que ideales. ¡Pero aún estamos vivos! Somos amantes del océano y buceadores que queremos seguir aprendiendo y explorando el fondo del mar. El océano siempre ha proporcionado felicidad y comodidad en tiempos de incertidumbre, y este viaje me permitió recargar mis energías y  mejorar mi bienestar mental. Fue muy alentador ver cómo un país como México está manejando tan bien las medidas de seguridad de esta pandemia. Este viaje también me dio una nueva perspectiva de mis propias medidas de seguridad personal en mi día a día. Nuestro mundo está cambiando y aunque debemos adaptar nuestros comportamientos, todavía podemos disfrutar de su belleza y maravilla.  
 
 
**Ocean First recomienda que ellos que estén eligiendo viajar lo hagan con el más alto respeto y seguridad.

 

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